Espejismos

Peary pudo ver claramente las cimas de las montañas de "Crocker Land" en su viaje a través del casquete polar, pero sólo era un espejismo del Ártico. (© Lee Krystek, 1998)
Espejismo inferior en el desierto

Espejismos inferiores

Cuando una capa de aire se calienta por estar en contacto con las arenas ardientes del desierto o con el asfalto de una carretera, se genera un gradiente en el que la temperatura del aire va aumentando gradualmente desde las capas bajas hasta las más altas. Al variar la temperatura también varía el índice de refracción y un rayo de luz que penetre, en trayectoria descendente, en ese gradiente se verá obligado a refractarse de una forma continua, por lo que su trayectoria se irá curvando hasta que en una de las infinitas subcapas en que se puede considerar subdividida la capa entera de aire, experimentará una reflexión y la trayectoria se convertirá en ascendente. Así, en determinadas condiciones, dicha trayectoria pasa por un mínimo y entonces puede darse Espejismo inferiorel fenómeno del espejismo inferior, una ilusión óptica que hace que el caminante del desierto crea distinguir un oasis donde sólo hay una palmera o un conductor crea ver la carretera mojada unos metros más allá y cuando llega a ese punto la encuentra seca.

En la figura de la derecha se muestra a un observador, en el desierto, al que le llegan rayos procedentes del penacho de hojas de una palmera. El rayo superior (en negro) se mueve en el aire frío y su trayectoria es rectilínea, pero otro rayo dispersado con un ángulo menor (en amarillo) penetra en el gradiente de temperaturas, su trayectoria se curva y al llegar al observador le crea una imagen invertida y especular de la palmera. El caminante fatigado confunde esa doble imagen con la que se produce por el reflejo en el agua y cree haber divisado un oasis.

A continuación se muestran cuatro ejemplos de espejismos inferiores en Finlandia (fotos de Pekka Parviainen):



Espejismos superiores

Expedición GermaniaEl gradiente de temperatura también se puede crear a la inversa. Sobre lagos, océanos o superficies nevadas, el aire puede estar más frío en las capas bajas que en las altas, entonces la trayectoria del rayo puede atravesar un máximo y aparecen los espejismos superiores. Este tipo de espejismos ha alimentado multitud de leyendas (como la del Holandés Errante) sobre navíos fantasmas que surcaban los cielos.

Espejismo superiorEs a las tempranas horas de la mañana cuando son más frecuentes los espejismos superiores. Cuando amanece en regiones frías, como el océano Ártico o las cumbres nevadas, los rayos del sol comienzan a calentar las capas altas, mientras las bajas permanecen más frías. Entonces se genera un gradiente de temperaturas inverso al anterior y, en ese caso, la trayectoria de los rayos pasa por un máximo y pueden verse, flotando en el cielo, imágenes virtuales e invertidas de objetos que están a ras del suelo. En las siguientes imágenes se pueden ver espejismos superiores captados en Finlandia (fotos de Pekka Parviainen):


Fata Morgana

Fata MorganaA la hermana del rey Arturo, la princesa y hada Morgana, se le atribuían poderes para construir castillos en el aire. En honor a ella se conocen como Fata Morgana cierto tipo de espejismos bastante complicados.

En los Fata Morgana se pueden transformar superficies planas, como la de un océano, en colinas, valles y cumbres nevadas, incluso en castillos o ciudades. Se debe este fenómeno a un perfil más complicado en el gradiente de temperaturas, en el que aparecen puntos de inflexión debidos, por ejemplo, a embolsamientos de aire frío; eso hace que se multipliquen las imágenes y algunas se formen derechas y otras invertidas ya que los rayos siguen trayectorias a través de capas con gradientes distintos. El estrecho de Mesina entre Sicilia e Italia es famoso por sus Fata Morgana.

Galería de imágenes de Espejismos

Las fotos de Pekka Parviainen proceden de Espejismos en Finlandia (Virtual Finland) donde puedes encontrar más información.

Puedes ver una serie de espejismos en el atardecer en Espejismos del sol

Y más sobre espejismos en Roger Lapthorn y en The museum of Unnatural Mistery



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